Of FAANGs and ANTs

Bildergebnis für Chewie

Everybody loves Chewie!

Google, Amazon, Facebook and Apple  play in a league of their own, dominating their respective core markets in ways that make it seem impossible for any serious competitor to arise anytime soon. Besides, all four share a certain nefariousness as well as the ability to focus tightly on the one thing that counts for them, namely raking in obscene profits regardless of the cost to society. The term “greed capitalism” could have been coined specially for them, and unless forced to they disregard all norms of civilized commerce, fair business practices and even basic human decency.

Of course there are loads of companies that play in the second division, so to speak: Uber (ride sharing), AirBnB (hospitality, Plantir (Big Data) or WeWork (co-working) spring to mind; all of them belong to the rare species of Decacorns – companies that have managed to achive a market capitalization of ten billion dollars or more. It seems doubtful, however, that any of them will one day manage to rise to play with the really big boys. At the end of the day, they are niche players (big niche players, admittedly)  in their separate fields, but they hardly effect the everyday lives of billions of people in the way the GAFAs do. Hard to imagine life in the digital age without Google; without Uber, life would go on.

So if we want to look for possible succesors to GAFA we need to turn to the East. Chris Skinner, a journalist and financial consultant, wrote in thefinancier.com: “Forget GAFA, the real threat is FATBAG!” Weiterlesen

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Amazon – the jack of all online trades

Somehow the idea persists among many people that Amazon invented e-commerce. In fact, Amazon is only responsible for about half of all online sales, but only three quarters of this admittedly are a direct part of Amazon’s core business. The rest, about 25%, is handled by Amazon Marketplace, where third-party vendors are invited to conduct their business, for which Amazon charges them a fee of about 25% off of every article sold.

To find a parallel between Amazon and the Wild West, one has to look back as far as 1886. That was the year a railroad agent named Richard Warren Sears bought a crate full of watches that had been delivered to his station in North Redwood (MN) but never picked up. He placed ads in various newspapers throughout the Midwest, and his tiny firm which he named R.W. Sears Watch Company quickly managed to sell its entire stock at a substantial profit. A year later he made the acquaintance of a watchmaker called Alvah Roebuck who knew how to repair watches, and the two went into business together. Sears printed his first mail-order catalog the same year, in which he offered not only watches, but also diamonds and jewelry. In 1889, the two partners relocated to Chicago and founded a new company, Sears, Roebuck & Company. A legend was born.

The Wild West was, admittedly, a little tamer by then: thousands of farmers had settled the Great Plains who often had to travel great distances to reach the nearest General Store where choice was limited and prices high.

Sears Roebuck, on the other hand, were comparatively cheap, their range broad. Business boomed, and the two kept adding new items to their increasingly hefty catalog which had grown to 532 pages by 1895. You could buy almost everything by mail order; dolls and sewing machines, bicycles and sporting goods, later even automobiles manufactured for Sears by the Lincoln Motor Car Works in Chicago. In 1896, kitchen stoves and dry goods were added.

In 1893, the United States went through a stock market crash that led to a severe depression, and  Alvah Roebuck was caught short, so he sold his shares for $75.000 (or $2.2 million in today’s money) to Julius Rosenwald from Illinois, an experienced businessman and manager. Rosenwald introduced modern management methods and expanded the product line. In 1906, he took the company public and gathered in $40 million ($1.1 bn at today’s dollar valuation) from investors, which he used some of the money to build the 14-storey Sears Tower in Chicago, the highest building in the Windy City at that time.

Many years later, in 1973, the successor to the old Sears Tower became the tallest building in the world, and it remains Chicago’s landmark to this day, even though Sears was forced to move out in 1995 and the skyscraper was sold to a London insurance company called Willis Group who unsuccessfully tried to rename it. For native Chicagoans, thought, it remains Sears’ Tower to this day. Weiterlesen

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Wrong answers

Oops! Sorry, wrong road…

The road to the Digital Society is paved less with good intentions and more with bad predictions. Experts and pundits are famous for getting it all wrong, so we should all be very careful whose hype we believe and whose roadmap to the future we follow.

One of the first false prophets was Pablo Picasso (1881-1973)who once said of computers that they are “completely useless – all they can do is give answers”. Was the famous abstract painter, like the Delphic oracles before him, perhaps hiding a tiny kernel of truth inside his ambiguous augury? Unlikely that Ken Olsen, the founder of Digital Equipment Corporation, was being equally suttle when he expounded that “there is no reason anyone would want a computer in their home.” IBM, incidentally, had just released the first PC, kicking off the era of true personal computing. Well, DEC soon sank beneath the waves without a trace, so there!

Thomas Watson, the legendary president of IBM, is often quoted with what would appear to be the grandfather of all blobs when he said, ““I think there is a world market for maybe five computers.“ Actually, Watson had just come back from a sales tour where he showed off the company’s latest vacuum-tube-powered adding machine that was as big as a house, and the home market for one of those babies would presumably have been extremely limited, indeed!

In hindsight, it’s really funny how often the world’s most savvy tech entrepreneur, Bill Gates, got it all wrong and still came out the richest man in the world. The founder of Microsoft, a company which owes its success to personal computers (and the operating systems running on them), went on stage at Comdex 1994 and proclaimed: „I see little commercial potential for the internet for the next 10 years!“ A year later, in his „The Road Ahead,“ Gates would make one of his most well-known blunders: He wrote that the internet was a novelty that would eventually make way to something much better, and that „today’s Internet is not the information highway I imagine, although you can think of it as the beginning of the highway.“ This, by the way, was one year after the World Wide Web had been formally launched. Weiterlesen

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Roboter wollen deinen Job doch gar nicht!

Die Angst geht um vor den Robotern. Sie sind Job-Killer, werden die Menschen massenhaft in Arbeitslosigkeit und Prekariat stürzen. 2017 sagten Wissenschaftler in Oxford voraus, dass ein Drittel aller Job durch Automation und Künstliche Intelligenz (KI) bedroht seien. Vor allem in der Müllentsorgung, im Transportgewerbe und in der Fertigung, so die Analysten von PwC, würde die Zahl der menschlichen Mitarbeiter in den kommenden 15 Jahren drastisch sinken. Aber nicht nur dort. Bibliothekare, Steuerberater, Versicherungsvertreter, Handnäher und Frachtagenten laufen ein 99prozentiges Risiko, arbeitslos zu werden, schrieb der London Telegraph.

Oder vielleicht nicht. Das jedenfalls ist das Ergebnis einer Studie, die Ken Goldberg von der University of California, Berkeley, und Vinod Kumar, CEO von Tata Telecommunications, unter dem Titel Cognitive Diversity: AI and the Future of Work, veröffentlich haben. Gut, Tata ist das größte IT-Unternehmen Indiens und würde deshalb vom Siegeszug der Automation unverhältnismäßig profitieren. Aber an dem, was die beiden sagen, ist etwas dran.

Sie haben 120 Führungskräfte interviewt und dabei herausgefunden, dass die Stimmung gar nicht so schlecht ist: 77% denken, dass KI mehr neue Jobs schaffen, als sie zerstören wird. Ja, die Mitarbeiter werden sich höher qualifizieren müssen, um diese Jobs auch ausfüllen zu können. Aber die gute Nachricht ist, dass die neuen Jobs viel befriedigender sein werden als die alten! Weiterlesen

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Ein Sherman Act für Digitalzeitalter

ClassicStock / Alamy Stock Photo

Das heutige Wettbewerbsrecht, zumindest in den westlichen Demokratien, geht im Grunde auf den Sherman Antitrust Act von 1890 zurück. Damit versuchte die damalige US-Regierung, die Macht der Räuberbarone, die gegen Ende des Wilden Westens unkontrollierte Macht genossen, einzudämmen.

Das Gesetz wurde gegen Eisenbahngiganten und Zuckerkartelle angewendet und war schließlich 1906 die Grundlage für das Zerschlagen von Standard Oil, das in 34 Einzelunternehmen aufgeteilt wurde. Auch wenn das ursprüngliche Gesetz ein Produkt der ersten Industriellen Revolution war und sich in erster Linie gegen Preisabsprachen und das Ausnutzen von Marktmacht wandte, hat es sich über ein Jahrhundert lang als erstaunlich flexibel erwiesen. So wurde es erfolgreich eingesetzt, um Auswüchsen im Sport, in der Filmindustrie und in der Telekommunikation zu begegnen: 1982 berief sich die US-Regierung auf den Sherman Act, um den Moloch AT&T zu entflechten und den Wettbewerb unter den Telefongesellschaften bis heute anzuheizen. 20 Jahre später beriefen sich die Richter im Prozess gegen Microsoft auf den Sherman Act, um den Software-Riesen unter Kuratel zu stellen, was die PC-Markt nachhaltig belebte.

Die spannende Frage lautet, ob das derzeitige Wettbewerbsrecht im Digitalzeitalter noch relevant ist oder ein neues digitale Monopolgesetz benötigt wird, eine Art Sherman Act fürs Internet-Zeitalter. Weiterlesen

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How to become an Austrian? Wait ten years!

Private plane not provided

On Quora, somebody wanted to know how a US citizen could settle in Austria. Assuming that the question isn’t an indignant “how could you?” but a real request for knowledge, I sat down an wrote the following reply:

The best way is the one I chose, which is to marry an Austrian. That still means you will need to prove you can speak German. And not just broken German, either. Being a country of bureaucrats like their German neighbors, Austrians follows the Common European Framework of Reference for Languages, or CRFR, which classifies people depending on their degree of fluency.

To achieve the very first, or beginners‘ level (A1) you need to prove you can understand and use familiar everyday expressions and very basic phrases aimed at the satisfaction of needs of a concrete type; introduce yourself and others and can ask and answer questions about personal details such as where you live, people you know and things you have; and interact in a simple way provided the other person talks slowly and clearly and that you are prepared to help.

To actually qualify for a residence permit you need to achieve at least level B1 (threshold or intermediate”), which means you can understand the main points of clear standard input on familiar matters regularly encountered in work, school, leisure, etc.; deal with most situations likely to arise while travelling in an area where the language is spoken; produce simple connected texts on topics that are familiar or of personal interest; describe experiences and events, dreams, hopes and ambitions and briefly give reasons and explanations for opinions and plans. You need to reckon with at least a year’s studies to reach this degree of fluency, and in practice only 75% of all applicants make it through the final exams. Weiterlesen

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Fünf kluge Köpfe und ein armer Autor

Ich habe einen neuen Gastautoren für mein neues Buch, Wild Wild Web, gewonnen: Gerd Leonhard schreibt einen Beitrag zum Thema Technologie kennt keine Ethik. Das wird eine illustre Runde, die sich da zur Verfügung gestellt hat:

Prof. Dieter Kempf, Chef des BDI, der die Frage stellt, ob Digitale Ethik eine Frage der Umgangsformen in sozialen Netzen ist,

Dr. Heinrich Arnold, der sich Gedanken macht über Europas Gegenentwurf zu USA und China in der Digitalisierung,

Thomas Sattelberger („Nein, meine Klappe halt ich nicht!“), FDP-MbB und APO-Kollegen in den 68erb, später dann Vorstand von Daimler, Conti und Telekom, über die Frage Hat Deutschland eine digitale Zukunft?, und

Prof. Heinz Kurz, Grazer Wirtschaftsprofessor und Mitbegründer der Schumpeter-Gesellschaft, über Macht im Zeitalter von GAFA & Co.

Jeder von ihnen meldet sich am Ende eines von mir verfassten Kapitels zu Wort, ergänzt oder widerspricht, trägt aber auf jeden Fall dazu bei, das dieses Buch dem selbstgestellten Anspruch gerecht wird, nämlich die Frage zu beantworten: „Was die Geschichte des Wilden Westens uns über die Zukunft der Digitale Gesellschaft sagt.“

Ich fühle mich als kleiner Autor jedenfalls geradezu überwältigt von so viel geballter Kompetenz… Weiterlesen

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Wem gehören unsere Daten?


Wir leben heute in einer Welt der Daten. Aber wem gehören Daten eigentlich? Diese Frage ist keineswegs so trivial, wie sie vielleicht klingen mag. Die Europäischen Menschenrechtskonvention garantiert jedem Bürger in Europa ein Recht auf etwas, das als informationelle Selbstbestimmung relativ schwach formuliert und für den Laien nicht unbedingt gleich verständlich erscheinen mag. Es verpflichtet die Vertragsstaaten zur Achtung des Jedermann zustehenden Rechts, auch des Privat- und Familienlebens. Damit ist immerhin schon eine rudimentäre Verpflichtung der Mitgliedsstaaten zum Schutz der Daten seiner Bürger impliziert. In Deutschland bestätigte das Bundesverfassungsgericht 1983 mit seinem sogenannten Volkszählungsurteil das Prinzip und hat den Datenschutz in den Rang eines Menschenrechts erhoben.

Roland Appel, der 1983 das Buch Vorsicht Volkszählung schrieb, hat 25 Jahre später folgende Bilanz gezogen: „Hatte der Staat damals noch die Mittel, dieses Recht weitgehend durchzusetzen, Karteien, Daten und Computer zu beschlagnahmen und nachzusehen, ob gegen diesen Grundsatz verstoßen worden ist, so hat sich das grundlegend geändert. Das demokratische Gewaltmonopol wird dem Staat im Internet von Suchmaschinen und Providern streitig gemacht.“ Sein Fazit: „Ähnlich wie im Wilden Westen hilft es auf absehbare Zeit nur, uns selbst zu schützen. Der Colt ist in diesem Falle ein möglichst sicherer Browser, Software und Betriebssysteme, die nur schwer von Dritten ausspioniert werden können.“ Weiterlesen

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Online-Freiheit, die ich meine

Und jetzt alle mal anfassen!

Solidarität und Sozialität

Wenn im Wilden Westen den Leuten etwas nicht passte, dann kamen sie meistens zusammen und taten etwas dagegen. Wen hätten sie ja auch sonst fragen sollen? Außer dem Sheriff in der nächsten größeren Stadt oder vielleicht einem durchreisenden Bundesmarshall war vom langen Arm des Gesetzes in den weiten der Prärie oder in den engen Tälern der Rockies zunächst ja nichts zu spüren. Hilfe zur Selbsthilfe war angesagt.

Dafür hielten die Siedler meist zusammen. Nur wenn sich alle im Treck zu einer Wagenburg zusammenschlossen, konnten sie die Angriffe der Indianer abwehren. Und wenn ein Farmer eine neue Scheune brauchte, kamen alle aus der Umgebung zusammen. Am Abend stand das Ding, und das Feiern konnte losgehen! Solidarität und Sozialität waren Werte, die entscheidend dazu beigetragen haben, dass der Wilde Westen gezähmt wurde.

In den Weiten des Web sind diese Werte über weite Strecken verloren gegangen. Stattdessen sitzen wir als Gefangene in unseren Filterblasen, vereinsamen als digitale Egozentriker, weil die Sozialen Netze unsere Bedürfnisse nach Bestätigung und Rechthaben extensiv befriedigen – denn nur so können sie sicher sein, dass wir ihnen möglichst lange und intensiv zuhören. Weiterlesen

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Chewie wäre auch dafür! © Lucasfilm Ltd

In meinem Buch Wild Wild West – Was die Geschichte des Wilden Westens uns über die Zukunft der Digitale Gesellschaft lehrt geht es eigentlich um die „Big Four“ , nämlich um Google, Amazon, Facebook und Apple. Das liegt daran, dass diese vier in einer Liga für sich spielen und ihre jeweiligen Kernmärkte so komplett dominieren, dass es auf absehbare Zeit kaum möglich erscheint, dass ihnen ernsthafte Konkurrenz erwächst. Außerdem teilen sie eine gewisse Ruchlosigkeit und eine absolute Konzentration auf das Eine: Geldverdienen um jeden Preis, auch um jeden gesellschaftlichen Preis. Es sind gierkaptalistische Unternehmen im wahrsten Sinn des Wortes, und wenn sie nicht dazu gezwungen werden, setzen sie sich über alle Regeln des Wettbewerbs, der Fairness und der Menschlichkeit hinweg.

Sozusagen in der zweiten Liga spielen dann Unternehmen wie Uber (Mitfahrdienst), AirBnB (Beherbergung), Palantir (Big Data) oder WeWork (Co-Working, Startups), die alle zur Gruppe der so genannten Unicorns zu zählen sind. Das sind Unternehmen, die es aus dem Stand heraus auf eine Börsenvalutierung von mehr als zehn Milliarden US-Dollar geschafft haben, doch ob die wirklich das Zeugs dazu haben, sich in der ersten, also in der GAFA-Spielklasse zu etablieren, scheint zweifelhaft. Sie sind Nischen-Player, mehr nicht – große und mächtige Nischenplayer, das sicher. Aber es ist nicht zu erkennen, wie sie eine ähnlich dominante Rolle im Alltag der meisten Menschen spielen könnten wie die vier ganz, ganz Großen. Ohne Google lässt sich ein Leben in der digitalen Welt schlecht vorstellen – ohne Uber schon.

Wenn wir also nach möglichen Kandidaten für die GAFA-Nachfolge suchen wollen, müssen wir unseren Blick nach Osten wenden. Chris Skinner, ein Journalist und Finanzberater, schreibt auf seinem Blog thefinanser.com: „Vergesst GAFA, die wirkliche Gefahr ist FATBAG.“ Weiterlesen

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